El cáncer en los niños: Generalidades

A su hijo le han diagnosticado cáncer. Es probable que esta noticia le haya impactado y llenado de temor. Usted no tiene que encarar esta situación a solas: hay servicios de apoyo y tratamientos disponibles. El equipo de atención médica de su hijo le ayudará a usted y al niño en cada etapa de su recorrido. 

¿Qué es el cáncer?

El cáncer es una enfermedad en la que las células del cuerpo crecen de manera anormal (mutan). Normalmente, las células sanas crecen de forma ordenada y limitada; en contraste, en el cáncer las células se multiplican descontroladamente. En algunos tipos de cáncer, las células se agrupan entre sí para formar una masa de tejido llamada tumor.

  • Tumores malignos: Estos tumores crecen rápido y destruyen las células sanas. Los tumores malignos son metastásicos, lo que significa que se pueden propagar a otras zonas del cuerpo. 

  • Tumores benignos: En algunos casos se forma un tumor no canceroso o benigno. Los tumores benignos son localmente invasivos; esto significa que no se propagan sino que sólo afectan una zona del cuerpo. Aun así, estos tumores pueden requerir un tratamiento.

    Primer plano de células normales con forma regular, y una masa de células cancerosas grandes con forma anormal ubicada en el centro.
    El cáncer ocurre cuando las células normales comienzan a crecer de forma descontrolada.

¿Cuáles son las causas del cáncer?

A diferencia de lo que ocurre en los adultos, en muchos casos se desconoce la causa del cáncer en los niños. Los padres de niños afectados de cáncer a menudo se echan la culpa a sí mismos; sin embargo, el hecho de que un niño tenga cáncer no es culpa de nadie. Es posible que la presencia de mutaciones en ciertos genes afecte el modo en que crecen las células de su hijo. El proceso de mutación de los genes es al azar y no habría podido prevenirse. En casos poco comunes, pueden haber intervenido otros factores como la exposición a ciertos virus, sustancias químicas o la radiación. 

¿Cuáles son los síntomas del cáncer?

El cáncer no produce un único grupo de síntomas. Por eso, los síntomas de su hijo dependerán del tipo de cáncer que tenga y la zona de su cuerpo que esté afectada. 

¿Cómo se diagnostica el cáncer?

A su hijo pueden haberle hecho diversas pruebas para diagnosticarle el cáncer. Quizás se requieran aún más exámenes. El equipo de atención médica le dará más información sobre las pruebas que su hijo necesite.

La estadificación es un proceso en el que se determina el tamaño del cáncer y qué tanto se ha propagado. La mayoría de los tipos de cáncer se estadifican según su propio sistema. La gradación permite describir el nivel de anormalidad de las células cancerosas vistas bajo el microscopio. Cuanto más anormales son las células, más rápido se multiplican. La estadificación y la gradación ayudan al equipo de atención médica a planificar el tratamiento de su hijo y a determinar la probabilidad de una cura (pronóstico). Además, los sistemas de estadificación y gradación pueden tomar en consideración lo siguiente:

  • Ubicación del tumor primario

  • Tamaño y número de tumores

  • Si el cáncer se ha propagado (metastatizado) a otras partes del cuerpo

  • El nivel de anormalidad de las células cancerosas vistas bajo el microscopio

Para muchos tipos de cáncer, los estadios se dividen en cuatro categorías (escritas a menudo como I a IV). Los números de estadio se refieren al tamaño del tumor y a la magnitud de su propagación. Por ejemplo, el estadio I es una fase inicial en que el cáncer no se ha extendido mucho, mientras que el estadio IV es el más diseminado. Además, muchos tipos de cáncer se subdividen en otras clasificaciones. Su proveedor de atención médica le dará más información, si es necesario, y contestará cualquier pregunta que usted tenga sobre el estadio del cáncer de su hijo.

¿Cómo se trata el cáncer?

Cuando afecta a los niños, el cáncer suele ser más curable que cuando se presenta en adultos. El tratamiento tiene el objetivo de atacar a las células anormales, procurando hacer el menor daño posible a las células sanas. Para tratar el cáncer, es posible que su hijo requiera una combinación de varios tipos de tratamiento. Algunos tratamientos del cáncer son los siguientes: 

  • Quimioterapia, para destruir las células cancerosas o reducir el tamaño de los tumores con medicamentos fuertes. Este tratamiento suele requerir varias sesiones y produce efectos secundarios como cansancio, caída del pelo, náuseas y vómito.Sin embargo, existen medicamentos que ayudan a tratar ciertos efectos secundarios.

  • Cirugía, para extirpar el tumor por completo o en parte. 

  • Radioterapia, para destruir las células cancerosas o reducir el tamaño de los tumores con ondas de alta energía. 

Es importante que usted cumpla el programa de tratamiento de su hijo tal como se lo indiquen. Asegúrese de llevar a su hijo a todas sus citas médicas.

¿Cuál es el pronóstico más probable para mi hijo?

La probabilidad de que su hijo se cure puede depender de los siguientes factores:

  • La presencia de síntomas relacionados con el tipo de cáncer

  • El tipo y estadio del cáncer

  • El tamaño y la ubicación del tumor (si hay un tumor)

  • Si el cáncer se ha propagado

  • El aspecto de las células cancerosas bajo el microscopio

  • La edad del niño y su estado general de salud

  • La respuesta del cáncer al tratamiento

  • La respuesta del niño a los medicamentos, procedimientos o tratamientos

Para hacer frente a la situación

Es probable que usted esté sintiendo muchas emociones en este momento. Esto es normal. Recuerde que usted no está solo; el equipo de atención médica de su hijo colaborará con usted y el niño a lo largo de su enfermedad y tratamiento. Quizás también le convenga buscar información y apoyo por su cuenta, para adaptarse mejor a los cambios que tendrá que enfrentar por el cáncer. Conocer y hablar con otras personas que también tienen un hijo con cáncer podría ayudarle a usted y a su familia a seguir adelante. Algunos recursos útiles son:

  • American Cancer Society www.cancer.org

  • CancerCare    www.cancercare.org

  • American Childhood Cancer Organization www.acco.org

  • CaringBridge   www.caringbridge.org

  • Children’s Cancer Association www.childrenscancerassociation.org

  • National Cancer Institute   www.cancer.gov

  • CureSearch for Children’s Cancerwww.curesearch.org

  • National Children’s Cancer Society www.nationalchildrenscancersociety.org

Revisor médico: Image reviewed by StayWell medical illustration team.
Revisor médico: Levy, Adam, S., MD
Revisor médico: Sather, Rita, RN
Última revisión: 6/1/2018
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